>> Santalachi Subba, reine des collines nouvelle méthode de chauffage

"C'est là que je suis tombé." Santalachi Subba, 58 ans, montre la volée de marches en pierre menant au sol boueux de sa hutte. Située dans un coin de la falaise, la cabane est à peine perceptible lors de la traversée du Badamtam Tea Estate, à 13 km de Darjeeling.

Je l'ai rencontrée lorsqu'elle est arrivée dans un camp de secours tôt dans la journée, quelques sacs en plastique couvrant sa tête. Elle se tenait sous la pluie sans parapluie, regardant autour d'elle. Elle a vu que je n'étais pas née dans cette partie du monde et quand elle m'a vu prendre sa photo, elle a souri.

Santalachi Subba est l'un des 1 200 employés de la division Lama du domaine responsable du précieux thé blanc Moonlight Spring. Un type de thé particulièrement rare, l'été dernier, il rapportait 2 roupies lakh par kg. Il est de marque Teabox et vendu dans des boîtes au design royal et minimaliste.

Lorsqu'on lui demande ce qu'elle pense du grand succès du jardin de thé, Subba nous offre un morceau de channa qu'elle fait bouillir dans un autocuiseur enfumé sur un poêle à bois en terre. C'est le seul repas qu'elle a réussi à se permettre pour la journée. Elle ne sait pas comment elle va gérer la nourriture demain.

Juste après que Moonlight Spring White Tea ait acquis le statut de célébrité dans le monde du commerce du thé, en juin, Santalachi Subba a glissé dans les escaliers de sa hutte et s'est cassé les côtes.

«Je ne pouvais pas retourner au travail après cela», explique-t-elle. «Ça fait mal de tirer le panier de haut en bas de la colline.» En conséquence, elle était sans revenu.

Elle craint également que si elle ne retourne pas bientôt au travail, ses 28 années de contribution au jardin de thé auront été un gaspillage complet. Sans revenu, elle devra quitter cette maison, rien de plus qu'une hutte exiguë avec deux petites pièces.

Toutes les terres de la plantation appartiennent à la direction, qui est sujette à des changements constants.

Bien que la loi sur le travail dans les plantations (1951) tente de limiter le contrôle des employeurs sur la vie des employés, elle n’a pas assuré la sécurité de l’occupation des travailleurs. Le droit d'occupation de tout travailleur est limité à la période pendant laquelle il peut travailler. Ils ne peuvent résider dans le jardin que tant qu'ils contribuent à l'entreprise. Sans droits fonciers, ils sont susceptibles d'être expulsés par le personnel de direction.

La loi garantit aux travailleurs certains avantages, y compris le logement: l'article 15 stipule clairement qu '«Il incombe à chaque employeur de fournir et d'entretenir pour chaque travailleur et sa famille résidant dans la plantation un logement nécessaire».

Alors qu'un minimum de logements est fourni aux travailleurs ici, l'entretien est loin. Subba nous montre l'espace vide devant la cabane: «Il y avait une autre cabane juste ici. Il a été complètement emporté par les pluies. »

La cabane faisait partie de plusieurs maisons qui n'ont pas survécu à un glissement de terrain qui a eu lieu en 1997, lorsque le Sikkim et Darjeeling ont été témoins de nombreux glissements de terrain en raison de pluies incessantes entraînant 50 morts et des perturbations massives le long de la route nationale 31A.

Le 7 juin de cette année est devenu connu sous le nom de Black Day. Plus de 5 000 personnes à travers le Sikkim et Darjeeling ont perdu leur maison.

Le lendemain, certaines personnes sont arrivées pour cliquer sur des photos de la maison brisée de Subba. "Ils ont pris des photos, mais ils ne sont pas revenus." Avec ses deux filles, elle a réussi à rassembler les choses et à passer à la vie. Le jardin et le gouvernement ont complètement ignoré la stipulation de la Plantation Labor Act de «maintenir» le logement de chaque travailleur.

La loi garantit également une allocation à chaque femme en congé de maternité, mais Subba nie n'avoir jamais reçu une telle allocation. «Je suis allée travailler les deux fois où je portais mes filles. Ce n'est que le mois dernier que j'ai été autorisé à rester à la maison. Je n'ai pas été payé alors. "

Ce n'est pas une nouvelle histoire. Une telle exploitation est désormais considérée comme «normale» dans les jardins de thé. L'Inde étant signataire de la Convention sur l'élimination de toutes les formes de discrimination à l'égard des femmes (CEDAW), le gouvernement est tenu d'assurer la sécurité et le confort des femmes sur leur lieu de travail. Mais ce n'est qu'un autre conte de fées.

La vraie convention, dont les jardins de thé ne sont pas exemptés, est que les femmes ne sont pas considérées pour une promotion. Quant à la cueillette du thé, qui est une rare opportunité «spéciale», les femmes sont les ouvrières facilement disponibles. La notion courante veut que la cueillette du thé nécessite une immense compétence, mais cette compétence n'est utilisée que temporairement et est souvent méconnue et sous-payée.

Santalachi Subba a commencé son travail «spécial» il y a 28 ans avec un salaire journalier de Rs.120, et l'année dernière, juste avant sa chute, elle gagnait Rs.150 par jour, ce qui n'est même pas le salaire prescrit de Rs.176 que le nouvelle génération de cueilleurs de thé.

Sur ce minimum, elle a fourni à elle seule deux générations de femmes, après la mort de son mari juste après la naissance de sa plus jeune fille, Rachana Rai. Rachana, maintenant âgée de 25 ans, est partie pour Delhi depuis longtemps et retourne rarement dans la hutte de sa mère.

Elle a cependant laissé sa propre fille: Aniya Rai, une fille timide de 11 ans qui rêve de devenir enseignante un jour. Elle dit que sa matière préférée à l'école est les mathématiques. Elle n'a jamais vu son père.

Sa grand-mère nous dit: «C'est une enfant illégitime et il ne voulait pas la voir. Il a dit qu'il l'aurait probablement fait si elle avait été un garçon. »

Aniya vit avec sa grand-mère depuis son enfance. En nous parlant de la mère d'Aniya, Subba dit: «Ma fille est jolie. Et si quelqu'un l'épouse et qu'elle laisse Aniya ici? »

Nous ne pouvons pas nous empêcher de lui poser des questions sur son autre fille. «Elle était très attirante… Certains hommes du Népal sont venus et m'ont donné de l'argent. Ils ont dit qu'ils lui trouveraient un emploi au Népal et qu'elle pourrait alors m'envoyer plus d'argent. Je ne l'ai plus jamais revu."

Sa fille avait 18 ans à l'époque et ni la police ni le jardinier ne sont venus l'aider.

Encore une fois, ce n'est pas un nouveau récit: les pittoresques plantations de thé de l'époque coloniale de Darjeeling sont des foyers de traite d'enfants et de femmes. L’un des délits les plus organisés et les plus silencieux, le trafic a trouvé une plaque tournante au Bengale occidental, où près de 44% des cas indiens sont signalés. Des cas comme la fille de Subba passent inaperçus et le manque de dossiers rend la situation encore plus effrayante.

Le brouillard épais et humide rampant paresseusement sur les pentes est une vue rare de la beauté pour les personnes qui n'ont pas grandi dans les montagnes. Tout le monde de tous les horizons est attiré par la vue de ces sommets puissants. Au milieu de toute cette romance chatoyante, des gens vivants comme Santalachi Subba, dans un coin profond et caché du terrain, comme une reine des collines depuis longtemps oubliée.

Santalachi Subba, un travailleur de plantation de thé de 58 ans, vit dans une cabane dans un coin du Badamtam Tea Estate près de Darjeeling

L'année dernière, le thé Moonlight Spring White du Badamtam Tea Estate est devenu la feuille de thé la plus chère jamais vendue de Darjeeling: une tasse peut facilement coûter Rs.500

Aniya Rai, 11 ans, aime les mathématiques et veut devenir enseignante. Elle vit avec sa grand-mère depuis qu'elle est bébé

En raison du manque d'approvisionnement en eau, ils stockent l'eau dans des bouteilles d'eau en plastique. Les toilettes n'ont pas de porte, bien qu'elles soient utilisées par une femme âgée et une jeune fille

Subba avec des photos de sa fille cadette, Rachana Rai, qui travaille à Delhi. Sa fille aînée a été emmenée à l'âge de 18 ans et n'a plus été entendue depuis. Elle nous dit que ses deux filles sont très belles

Il n'y a pas de cuisinière à gaz alors ils cuisinent sur un poêle en terre, ramassant le bois du jardin et l'empilant dans sa cuisine, qui est juste à côté de la cabane

Le paysage pittoresque est une illusion en dessous qui cache de nombreux contes sombres des jardins de thé du Bengale occidental. La traite des enfants et des femmes est courante ici. Presque personne n’assume la responsabilité du bien-être de ces travailleurs

Barnana Hemoprava Sarkar est une journaliste indépendante basée à Mumbai