Chauffer son lieu de vie : Trois milliards de personnes cuisinent à feu ouvert – avec des conséquences mortelles nouvelle méthode de chauffage

Le dimanche matin de Pâques, dans la petite ville de San Antonio Aguas Calientes au centre du Guatemala, Elbia Pérez et sa sœur, ses filles et son petit-fils de 18 mois sont entassés autour de leur table de cuisine. Sur la table, un grand pot de tamales, des poignées de viande épicée et de pâte de maïs enveloppées dans des feuilles de plantain, attend d'être cuit à la vapeur. La salle est remplie de discussions, de rires et de fumée — une fumée granuleuse et appétissante qui colle dans la gorge et provoque une toux profonde et irritante.

Le problème n'est pas que la famille ne dispose pas d'un poêle qui fonctionne. En fait, la cuisine aux côtés en aluminium, qui fait partie d'un complexe qui abrite 45 membres de la famille élargie, en contient trois. Mais le réchaud à gaz à deux brûleurs est à court de carburant, et la famille Pérez ne peut pas se permettre de le remplir. Leur poêle à bois efficace, un cylindre de béton à hauteur de genou donné par un groupe d'aide appelé StoveTeam International, est trop petit pour supporter le pot tamale. Ainsi, comme elle le fait environ une fois par mois, Perez a allumé le vieux poêle à bois, une ruine de briques en ruine sans cheminée dont la fumée se déverse directement dans la cuisine non ventilée. Tout le monde remarque la fumée, mais c'est un ennui familier – et comparé au défi quotidien de se procurer de la nourriture et du carburant, c'est mineur.

Quelque trois milliards de personnes dans le monde font cuire leur nourriture et chauffent leur maison avec des feux ouverts ou à peine contenus, et bien que la fumée se dissipe rapidement, ses coûts cumulés sont élevés. Le feu de cuisine typique produit environ 400 cigarettes de fumée par heure, et une exposition prolongée est associée à des infections respiratoires, des lésions oculaires, des maladies cardiaques et pulmonaires et un cancer du poumon. Dans les pays en développement, les problèmes de santé liés à l'inhalation de fumée sont une cause importante de décès chez les enfants de moins de cinq ans et les femmes. "La première chose que nous avons avalée chaque matin était la fumée", se souvient Marco Tulio Guerra, qui a grandi dans les zones rurales de l'est du Guatemala et dont le frère a été gravement brûlé enfant par le feu de la famille. Pour alimenter les feux enfumés, les familles peuvent passer 20 heures par semaine ou plus à ramasser du bois, temps qui pourrait autrement être passé à l'école, au travail ou simplement au repos.

Les incendies domestiques à bois et les poêles inefficaces causent également une souffrance plus large. Le commerce du bois de chauffage favorise la déforestation et fournit également une couverture pour la contrebande de bois, car le bois provenant d'arbres rares peut être caché parmi les grumes d'essences plus courantes. La fumée des incendies de cuisiniers pollue l'air extérieur et intérieur, surtout dans les villes. Et en tant que source majeure de carbone noir – un polluant absorbant la lumière du soleil – les milliards d’incendies dans le monde devraient également accélérer les effets du changement climatique, accélérer la perturbation des cycles de la mousson et la fonte des glaciers.

Il y a deux ans, Kimberly Galindo a été gravement brûlée par le feu de cuisine ouvert de sa famille. Aujourd'hui âgée de 10 ans, elle subit toujours une chirurgie esthétique pour les cicatrices, ainsi qu'une physiothérapie.

Dans les années 1970, un important tremblement de terre au Guatemala a amené des groupes d'aide internationaux dans le pays, où ils ont appris les coûts sanitaires et environnementaux des feux de cuisine à ciel ouvert. Depuis lors, un réseau diffus d'ingénieurs et de philanthropes a inventé et distribué des centaines de différents types de poêles améliorés dans le monde en développement, allant de minuscules poêles de camping à essence aux cuisinières à bois suffisamment grandes pour alimenter une douzaine. Grâce à un investissement initial de StoveTeam International, Guerra possède désormais une usine dans le centre du Guatemala – l'une des nombreuses opérations similaires au Mexique et en Amérique centrale – qui fabrique huit types de foyers améliorés, et il les vend à des groupes d'aide et à des particuliers à travers le pays. . Son tout premier poêle, qu'il a construit à la main il y a près d'une décennie, est toujours utilisé quotidiennement à proximité, dans la cuisine de Rosa de Sapeta. De Sapeta dit que sa famille évitait la cuisine remplie de fumée, mais maintenant, elle dit: «J'ai de la compagnie quand je cuisine.»

Cependant, les nouvelles cuisinières ne sont pas toujours adoptées aussi facilement et avec enthousiasme. Pour qu'un poêle soit pleinement accepté par un ménage, le poêle et le combustible doivent être abordables, accessibles et faciles à utiliser – des objectifs qui ne sont pas faciles à atteindre simultanément, comme l'a constaté la famille Pérez. Et dans les endroits où le statut social des femmes est encore étroitement lié à la qualité de leur cuisine, malheur au poêle dont la puissance ne correspond pas aux normes culinaires locales. «Lorsque j'ai commencé ce travail, je pensais que ce n'était qu'une question de choix et d'appareils», explique Radha Muthiah, directrice générale de la Global Alliance for Clean Cookstoves, fondée en 2010 et hébergée par la Fondation des Nations Unies, avec le soutien de fonds publics et privés. "Mais au fur et à mesure que vous vous lancez, vous vous rendez compte qu'il y a tellement de considérations différentes." Muthiah et d'autres experts en poêle soulignent qu'il n'y a pas de poêle idéal ou de combustible idéal, car chaque ménage, chaque communauté et chaque culture a des besoins et des priorités différents: un poêle conçu pour le Guatemala rural peut très bien ne pas être pratique à Nairobi.

Pour permettre à chaque famille de choisir son propre poêle idéal, l'Alliance a récemment fourni un financement de démarrage à deux magasins de détail au Guatemala. Appelées Estufas Mejoradas y Mas – «De meilleurs poêles et plus» – les magasins sont gérés par des femmes locales, et ils stockent des poêles à gaz et à bois de toutes tailles. Les clients potentiels peuvent essayer les poêles avant d'en choisir un, en faisant des tortillas à partir de la pâte fournie par les magasins.

L'usine Ecocomal à l'extérieur d'Antigua fabrique des poêles en béton qui évacuent la fumée à l'extérieur à travers un tuyau et brûlent également le bois beaucoup plus efficacement qu'un feu ouvert, protégeant en même temps la santé humaine et les arbres. Beaucoup de foyers sont vendus à des groupes d'aide pour être distribués aux familles pauvres.

Les avantages à long terme d'un poêle à bois à combustion propre, même lorsqu'ils sont pleinement acceptés par un ménage, sont incertains. Les poêles qui brûlent proprement et efficacement en laboratoire, dans des conditions normalisées, peuvent ne pas maintenir leur performance pendant des années d'utilisation quotidienne. Au fond des hautes terres occidentales du Guatemala, où la langue maya de Mam est parlée plus fréquemment que l'espagnol, une série d'études de santé publique de longue durée a mesuré les effets des foyers améliorés à bois sur la santé de l'enfant. Une équipe internationale de chercheurs dirigée par Kirk Smith de l'Université de Californie à Berkeley, a constaté que, bien que les nouveaux poêles améliorent la qualité de l'air domestique et réduisent la fréquence des maladies infantiles telles que la pneumonie, la pollution de l'air intérieur est encore bien au-dessus des lignes directrices établies par l'Organisation mondiale de la santé. L'équipe, maintenant dirigée par Lisa Thompson de l'Université Emory, a récemment étudié si et comment les familles peuvent être encouragées à adopter des cuisinières à gaz à trois brûleurs – qui ont une empreinte carbone comparable et, bien sûr, n'émettent aucune fumée du tout. Thompson et un réseau de collaborateurs étendent maintenant cette recherche à l'Inde, au Pérou et au Rwanda, en étudiant comment l'adoption des cuisinières à gaz – et les améliorations associées de la qualité de l'air domestique – affectent la santé des mères et des enfants.

Expedita Ramírez Marroquin, une sage-femme parlant le mam, et Micaela Ysidro Marroquin, un agent de santé local, collaborent depuis de nombreuses années avec l'équipe de recherche et ont animé des cours pour les femmes enceintes qui ont participé à l'étude sur les cuisinières à gaz. Les participants ont appris à allumer leurs poêles et à vérifier les fuites de gaz, et ils ont joué un rôle dans les défis domestiques potentiels – comme convaincre un mari douteux ou un autre membre de la famille de les aider à payer pour les recharges de bouteilles de gaz. Ramírez Marroquin observe que les générations plus âgées rejettent souvent les nouveaux poêles et leurs avantages promis. "Les parents et les beaux-parents diront, eh bien, selon les chercheurs, nous devrions déjà être morts – mais nous ne le sommes pas, alors pourquoi s'embêter?" elle dit. En revanche, les jeunes couples capables de fonder leur propre ménage sont souvent désireux de gagner du temps et de l'argent et sont plus rapides à changer.

Avec le temps, cependant, même la belle-famille peut adopter de nouvelles façons. Dans les hauts plateaux occidentaux où travaille Ramírez Marroquin, l'arrière-grand-mère Eugenia Velásquez Orozco se souvient du moment où sa maison est passée d'un feu ouvert à un poêle à cheminée. Elle a manqué la chaleur directe les matins froids de la montagne, mais elle s'est habituée au changement. Maintenant, sa belle-petite-fille, une nouvelle mère et une participante à l'étude, apprend à utiliser une cuisinière à gaz. "Donne-moi encore cinq ans", dit Orozco avec un sourire, "et peut-être que je m'y habituerai aussi."

Le Pulitzer Center on Crisis Reporting a accordé une subvention pour soutenir cette histoire.

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